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La civilisation du charbon

Couverture de l'ouvrage

Accéder à la présentation de l’ouvrage par l’éditeur

Charles-François Mathis, Paris, Éditions Vendémiaire, octobre 2021, 560 pages (collection « Chroniques »).

Voir la présentation de l’ouvrage par l’auteur sur la chaîne YouTube de l’éditeur (3 mn 10).

Plus précieux que l’or et le diamant, il est un minéral auquel l’Empire britannique a dû son hégémonie : c’est le charbon.

Moteur de l’industrie et combustible domestique assurant jusqu’à 95 % des besoins énergétiques du pays en 1900, il est, à partir du règne de Victoria et jusqu’à la veille de la Seconde Guerre mondiale, indispensable au bien-être du citoyen anglais. Grâce à lui, on cuisine, on se chauffe, on s’éclaire, ce qui induit des gestes particuliers, des savoir-faire singuliers, souvent pris en charge par les femmes. Objet du quotidien et source de rêverie, on compose des poèmes à sa gloire, les enfants apprennent à l’école qu’il est issu de la forêt antédiluvienne enfouie dans les « entrailles sombres de la terre » – on lui attribue même des vertus thérapeutiques.

Mais le « roi Charbon » est un maître cruel : salissant, dégageant une fumée à l’odeur âcre, il noie les villes sous la poussière et le brouillard et tue à foison par maladies respiratoires. Il façonne aussi les paysages à son image – chevalements, terrils, mines… Et sa tyrannie s’exprime au grand jour lors de terribles pénuries, qui rappellent au consommateur angoissé que les réserves de cette roche sédimentaire ne sont pas inépuisables.
L’histoire de la première civilisation dépendante d’une énergie fossile, consciente des chaînes dans lesquelles elle s’emprisonnait, incapable pourtant de s’en défaire. Un avertissement et un enseignement à tirer pour nos sociétés, au mode de vie lié à des ressources destructrices pour l’environnement, dont le charbon fait toujours partie…

Publié le 4 octobre 2021, mis a jour le mardi 12 octobre 2021

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